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Análisis situacional de la plataforma del servidor: IBM A/S400

Escrito por: Predrag Jakovljevic
Publicado: octubre 31 2005

Análisis de la situación

Como se describió en el artículo Rejuvenecer los sistemas legados: ¿bendición o maldición?, cada vendedor independiente de software (ISV) se encuentra en una posición difícil en cuanto a darle servicio a los clientes existentes y prospectos. Los clientes existentes buscan actualizaciones de tamaño manejable y que se pueda incrementar el cual no interrumpirá los procesos actuales de tecnología de la información (IT). Los clientes potenciales quieren soluciones que sean ricas en características y que se puedan implementar rápidamente.

Por ejemplo, por lo general los clientes prefieren quedarse en la plataforma del servidos IBM eServer iSeries (conocido anteriormente como IBM AS/400), ya que valoran la fiabilidad (con una gran disponibilidad debida a las capacidades de agrupación), la estabilidad, la seguridad, la escalabilidad, el precio por una valiosa proposición de desempeño y la facilidad en el manejo. Sin embargo, también buscan ir más allá de las interfases tradicionales de usuario (UI) “pantallas” a.k.a. 5250 con base en los caracteres de texto, para tener un modo más flexible y moderno para utilizar el software. Quieren mantener la rica funcionalidad del software, pero quieren incrementar una integración más sencilla para aplicaciones dispares, para, por lo menos, lograr una mejor colaboración con los socios comerciales.

Por otro lado, cada ISV tiene que ser capaz de mostrar las tecnologías más modernas y actuales con una rica funcionalidad y rastreos de implementación rápidos para obtener nuevos clientes. Para lograr esto, varios vendedores han comenzado a proporcionar plataformas de desarrollo de la próxima generación (sino es que plataformas de infraestructura aún más completas, consulte ¿La infraestructura y las aplicaciones por SOA son la próxima frontera?). Últimamente, el ISV necesita considerar la evolución del producto en lugar de la revolución del producto. Los ISV tienen que constantemente hacer mejoras en la funcionalidad del producto, y crear extensiones de los clientes, para que los clientes existentes no tengan que quitar y reemplazar los sistemas actuales para beneficiarse de la nueva funcionalidad. Al mismo tiempo, el ISV tiene que mantener una integración factible a otras aplicaciones y productos complementarios.

Esta es la primera de tres partes que conforman esta nota. En la segunda parte se hablará acerca de las respuestas de IBM y se detallarán los retos. En la tercera parte se hablará de otros desarrollos de ISV y se darán recomendaciones a los usuarios.

IBM eServer iSeries

En ningún otro lado se ve este imperativo de modernización tan notable como en los ambientes de IBM eServer iSeries. El servidor iSeries es uno de los principales productos de IBM y sucesor conocido de la plataforma AS/400 (lo que quiere decir sistema de aplicación/400). En los últimos veinticinco años, se ha implementado a gran escala en varios negocios pequeños y medianos (SMB). Esta mini computadora de alcance medio todavía es elogiada por el sencillo uso operacional, la fiabilidad, la flexibilidad y la escalabilidad.

En un principio, el AS/400 iba a llamarse AS/40, ya que se deriva del IBM System/38; Sin embargo, por razones de mercadotecnia, IBM le agregó al nombre un cero extra para hacerlo parecer mejor, más grande y más inteligente. Para añadirle credibilidad y hacer más sustancial el cero adicional, a mediados de 1988 el presidente de ese entonces de la división de AS/400, Steve Schwartz, hizo un audaz anuncio diciendo que el AS/400 podía darle soporte a los 400 usuarios existentes. Los analistas creyeron la historia y desde entonces los que toman las decisiones de IT han lo comprado en grandes cantidades. Hay un estimado de 400,000 o más unidades que se utilizan alrededor del mundo, con aproximadamente 245,000 clientes reconocidos. Operan cientos de millones de líneas con códigos viejos de aplicación. IBM ha enviado más de 700,000 sistemas desde que se introdujo el producto; sin embargo, se debe hacer notar que varios clientes, con el tiempo, han actualizado y reemplazado los sistemas, pero esto no indica que IBM ha perdido 300,000 sistemas de usuario.

Soportando las pruebas y problemas de una nueva tecnología y la reingeniería sofisticada de la aplicación, la plataforma ha sido merecedora de una medalla por la versatilidad y la habilidad de reinventarse a sí misma cada determinado tiempo dentro de un mundo cambiante de requisitos del usuario. Uno de los cambios en el siglo XXI con los que debe lidiar el mundo digital e iSeries es la violenta intrusión a la seguridad. No es de sorprender, que los medios están teniendo dificultades en la seguridad de los reportes incidentales que involucran la plataforma, ya que atacar y explotar un iSeries es mucho más difícil que atacar una caja de UNIX o Microsoft Windows NT/XP. Esto es porque, a diferencia de muchas otras plataformas computacionales donde la seguridad se construye al final, la seguridad en el AS/400 se construyó desde un principio, como parte del diseño original. Para mayor información, consulte The AS/400 Takes You Securely Where You Want to Go.

Sin embargo, últimamente su uso a disminuido, y los usuarios han cambiado a sistemas con base en microprocesadores Microsoft Windows e Intel (también llamados “Wintel”) más fáciles de utilizar debido a que en un inicio a la plataforma le faltaba una interfase del usuario gráfica (GUI) nativa, una portabilidad, una habilitación de Internet y estaba pobremente integrada con otros productos de software (en especial los productos que no están basados en iSeries). A pesar de que la mayoría de estos problemas se han resuelto, las razones por las que en primer lugar el AS/400 ha tenido estos defectos vienen desafortunadamente desde sus antiguos (en años computacionales) orígenes. En 1988, cuando se lanzó el AS/400, GUI, Internet y las aplicaciones de productividad del escritorio de hoy en día eran tan sólo un producto de la imaginación de algún innovador, y si acaso, apenas se estaban creando en los laboratorios. Así mismo, en aquel tiempo, los usuarios consideraban las computadoras como meros repositorios de datos transaccionales y generadores de reportes, que les permitían a los usuarios basar la selección de los sistemas IT que proporcionaban estos servicios al precio más bajo, con la mejor eficiencia y fácil utilización.

Para ello, los sistemas AS/400 de finales de los años 80 y principios de los 90 veían con un ambiente nativo de programación bien integrado que incluía lenguajes de procedimiento como RPG. RPG, que quiere decir generador del programa de reportes, era un lenguaje de programación creado por IBM a mediados de los años 60 para desarrollar aplicaciones comerciales y en especial para generar reportes de datos. Su versión más reciente, RPG IV, todavía se utiliza en sistemas iSeries. RPG es una herramienta completa para diseñar y probar aplicaciones; es una ingeniería de tiempo de operación y un sistema universal de gestión de base de datos (DBMS). La sólida integración entre estos componentes les permite a los desarrolladores crear nuevas aplicaciones rápidamente. Estas características también absolvieron a los desarrolladores de preocuparse acerca de distraerse con problemas que no son acerca del desarrollo, como la memoria y la gestión de almacén, los que los programadores de otros sistemas por lo general tienen que considerar.

De hecho, desde hace tiempo, iSeries ha estado integrado de manera gratuita con otros productos desde proveedores de herramientas e ISV hasta su plataforma hermana WebSphere. Hoy en día, existe una gran cantidad de herramientas de Windows que también se integran muy bien con iSeries, ya que varios clientes que utilizan Windows han integrado aplicaciones que utilizan conectividad abierta de bases de datos (ODBC) para accesar DB2 en iSeries. iSeries Navigator GUI también se diseñó para que el producto se pudiera integrar bien con Windows y la función también está disponible (con iSeries Power5 Release 3) desde un navegador. Sin embargo, estos desarrollos no son del conocimiento público.

Los requisitos de los clientes cambian

Por lo tanto, mientras la configuración del producto ha funcionado por más de diez años, desde finales de los años 90 en adelante, los requisitos de los clientes han cambiado drásticamente con respecto a las capacidades de las aplicaciones empresariales. Entre otros, uno en particular viene de empresas que esperan que las aplicaciones no sólo ofrezcan GUI, pero que sean accesibles desde diferentes interfases y artefactos incluyendo navegadores Web, portales, aplicaciones conocidas de escritorio, teléfonos celulares, auxiliares personales digitales (PDA) etc. (Para mayor información, consulte Excel y el mercado de business intelligence).

Esto implica que las necesidades lógicas de presentación (cliente) se separen de la lógica comercial final (servidor). Para ser justos, ha habido una gran variedad de herramientas para las soluciones con base en GUI de socios de herramientas iSeries desde principios de los años 90. El GUI 400 de Seagull es un ejemplo. IBM envía este producto como parte de iSeries Access (entonces conocida como Client Access), lo que también incluye un juego de herramientas inalámbricas. Sin embargo, mientras que Seagull, y otros socios de herramientas de IBM como LANSA, Advanced BusinessLink han proporcionado soluciones inalámbricas desde hace mucho tiempo, lo que tampoco ha sido del conocimiento público.

En consecuencia, desde hace mucho, iSeries ha experimentado un compromiso con ISV en el campo de las aplicaciones empresariales, por ello sigue siendo la elección más adecuada para algunos usuarios de aplicaciones. Hay fuertes indicios de que algunas industrias, como la distribución al por mayor, y algunas regiones geográficas, como Italia, Alemania y Australia, todavía soportan la plataforma. Hasta principios del 2000, la mayoría de los vendedores de planificación de los recursos de la empresa (ERP) con una herencia de iSeries pudieron generar la mayoría de sus ingresos de los negocios hechos con iSeries, debido principalmente a los problemas de Y2K y a la reticencia de los usuarios a cambiar de tecnologías. Pero una vez que terminó la crisis Y2K en el 2000, la plataforma prácticamente no ha tenido contratos de ERP nuevos ni de aplicaciones adyacentes.

Además de las complicaciones que se citaron anteriormente, otra razón principal por la que la plataforma ha decaído fue el mercado indolente de IBM comparado con el de la competencia, Microsoft u Oracle. En concreto, iSeries se puede comparar perfectamente con las plataformas de Windows y Unix/Linux en áreas importantes; por mucho tiempo ha tenido una ventaja aparente en la fiabilidad, en la fácil administración y en el soporte y en el servicio mundial. De hecho, la combinación de la disponibilidad, el costo y el nivel de experiencia de las habilidades de RPG ha sido superior a la de Windows NT y casi igual a las habilidades de UNIX.

Además, aunque por lo general iSeries tiene un precio mayor al de las configuraciones de Windows, debido a la simplicidad que ofrece para las dos plataformas hace que el costo total de propiedad (TCO) a tres años se equipare. Sin embargo, a pesar de esto y de los importantes avances tecnológicos actuales, IBM no ha podido cambiar la (quizás injusta) percepción del mercado de que iSeries es una tecnología antigua. Para combatir esto, IBM debe por lo menos trabajar de manera más activa con instituciones educacionales para asegurar que los estudiantes reciban un entrenamiento y desarrollen una apreciación por la arquitectura y las capacidades de su producto. IBM ha empezado a entrar a esta área a través del programa Partners In Education (PIE), el cual tiene más de 200 escuelas con programas iSeries. No obstante, se puede mejorar, dado que todo lo que se necesita es un cliente local, ISV o un IBM importante que firme para ser el patrocinador.

De igual forma, muchos cambios de los usuarios a Windows pueden no ser por los defectos percibidos en GUI y AS/400, sino más bien por los precios de los servidores Wintel. De hecho IBM alardeaba de tener soluciones ISV, pero, en varios casos estos ISV tenían problemas al competir contra Wintel ya que los clientes insisten que Wintel es mejor porque cuesta menos. IBM se ha inclinado por completo en la última plataforma de iSeries Power5 y le ha explicado al mercado que iSeries está en el nivel más alto de la tecnología computacional con la ingeniería virtual y las opciones de despliegues de sistemas operativos (OS) múltiples. Sin embargo, otro reto es que irónicamente, los usuarios que ya tienen tiempo de utilizar AS/400 pueden no querer escuchar acerca de esta nueva oferta.

Con esto termina la primera de tres partes que conforman esta nota. En la segunda parte se hablará acerca de las respuestas de IBM y se detallarán los retos. En la tercera parte se hablará de otros desarrollos de ISV y se darán recomendaciones a los usuarios.

 
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