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Por qué considerar el software libre

Escrito por: Bernard Golden
Publicado: abril 13 2005

Introducción

Este año se ha sido testigo de una gran cantidad de noticias y chismes acerca del software libre. Entre las demandas a SCO, la campaña de costo total de la propiedad de Microsoft Windows contra Linux y la publicidad de IBM “Linux Everywhere”, el software libre parece haber recibido más atención que la separación de Brad Pitt y Jennifer Aniston. Es posible que usted crea que todo este asunto del software libre es una exageración; mucho ruido y pocas nueces.

Está equivocado. El software libre está ganando fuerza y es ahora una tecnología que usted debe considerar al llevar a cabo su planificación de TI. Pasarlo por alto no implica únicamente perderse “lo más nuevo”, sino que puede dañar el rendimiento financiero de su empresa.

La adopción del software libre sigue dos tendencias que hacen que usted deba considerar estas soluciones para sus iniciativas futuras de TI. Este artículo describe cada una de ellas y habla de la importancia que tienen para su negocio.

La primera tendencia: el software libre como opción convencional

SourceForge (http://www.sourceforge.net/) permite descargar más de 90,000 proyectos de software libre. A pesar de que existe una asombrosa variedad de aplicaciones, los proyectos comparten ciertas características comunes. Normalmente los encabeza un individuo o un grupo pequeño de personas y se lanzan inicialmente de forma bastante rudimentaria. Ofrecen las funcionalidades de base pero no tienen todas las características decorativas, además de que su documentación es poco uniforme y cuentan con una comunidad de usuarios pequeña.

Así, únicamente las empresas que cuentan con tecnología sofisticada y cuyo personal de TI es experimentado y curioso, pueden utilizar los proyectos que se encuentran en esta etapa temprana. Estas empresas están dispuestas a trabajar con el software libre que está en esta etapa porque pueden aprovecharlo a pesar de que está poco pulido.

En el lenguaje que se usa en la segmentación del mercado de la industria de tecnología, estas empresas se conocen como “adoptadores tempranos”. Estos pioneros están dispuestos a hacer lo imposible por obtener el fruto prohibido y adelantarse a la competencia. Sin embargo, como mencionamos, las recompensas que obtienen los adoptadores tempranos vienen acompañadas de costos de TI más altos y la voluntad de vivir con productos de software libre que todavía “no están listos”.

Sin embargo, la mayoría de las empresas no son adoptadores tempranos, sino empresas convencionales que compiten por ser las primeras en el mercado y que se enfocan en la calidad del servicio y el precio. Estas empresas no cuentan con grandes presupuestos de TI. Su personal de TI tiende a ser menos aventurado y más pragmático; se enfoca en entregar los servicios necesarios de manera confiable. Hace algunos años, estas empresas no eran capaces de aprovechar el software libre debido a su naturaleza cruda pero eficaz.

Sin embargo, hay buenas noticias para las empresas convencionales. La comunidad de usuarios de varios productos de software libre ha crecido drásticamente. Este crecimiento demuestra que los productos están adquiriendo una mayor madurez, y esto es un factor que determina si un producto de software libre está listo para ser utilizado por las empresas convencionales. La madurez normalmente viene acompañada de mejor documentación, conjuntos de funciones más completos y más opciones de soporte, entre otras características (si desea obtener mayor información acerca de la valoración de la madurez del software libre, consulte http://www.navicasoft.com/pages/osmm.htm).

Esta madurez se ve reflejada en los tipos de empresas que implementan las soluciones de software libre. Además de las grandes empresas tecnológicas, como Google, están empresas como LaQuinta Inns, ABB y Merrill Lynch. Si su empresa es convencional, ya debería estar considerando el software libre.

La segunda tendencia: el software libre asciende en la pila

Inicialmente, los productos de software libre eran creados por ingenieros para ingenieros. En el mundo del software libre se dice que los productos se crean una vez que la necesidad ya existe. Esta frase ilustra la forma en que se dio inicio a la mayoría de los proyectos: alguien tenía un problema, creó una herramienta para solucionarlo y decidió compartirla para que los demás pudieran resolver el mismo problema.

Los productos de software libre se crearon para resolver problemas de ingeniería, por eso, tendían a ser herramientas de software de bajo nivel. Algunos ejemplos de los tipos de productos de software libre que se crearon con este enfoque de resolución de un problema son las herramientas de seguridad, los servidores de aplicaciones y las bases de datos.

Habiendo tantas herramientas de software disponibles, los adoptadores tempranos pudieron crear aplicaciones para tratar su propósito específico. En otras palabras, los adoptadores tempranos siguieron un enfoque de construcción para cierto propósito. Gracias a que contaban con más personal de TI y que este era más sofisticado técnicamente, estas empresas fueron capaces de enfrentarse al reto del desarrollo personalizado.

Por su parte, las empresas convencionales de TI están mucho menos interesadas en las aplicaciones hechas a la medida. Prefieren enfocarse en ofrecer funcionalidades a los usuarios finales. A pesar de que todas las herramientas de software libre que tienen a su disponibilidad son útiles, no les han ayudado a adquirir e implementar aplicaciones excelentes para los usuarios finales –hasta ahora.

Actualmente existen proyectos nuevos que siguen con la base de las herramientas de software libre y que se enfocan en ofrecer paquetes de software más orientados a los negocios –con frecuencia conocidos como aplicaciones que se encuentran en un nivel más alto de la pila de software. La figura 1 ilustra los tipos de productos de software libre que están disponibles en toda la pila de software.


Figura 1. La pila de software libre. © Navica, 2004

Para su empresa, esto significa que los proyectos de software libre han surgido tanto para llevar la carga de la integración de las aplicaciones de software libre de nivel bajo como para proporcionar un paquete completo que ofrezca funcionalidades de nivel alto. Por consiguiente, puede enfocar sus recursos más hacia la configuración de la funcionalidad de la aplicación y menos hacia la construcción de la aplicación en sí.

¿Quién es responsable de la creación de estas aplicaciones de nivel más alto? A diferencia de los equipos de los proyectos orientados a los voluntarios, que crean las herramientas tradicionales de software libre, estos equipos del proyecto son patrocinados generalmente por entidades comerciales. Dichos patrocinadores se enfocan abiertamente en usar sus aplicaciones de software libre como base para la generación de ingresos. Así, por ejemplo, tanto Compiere como SugarCRM venden servicios de soporte para sus productos de software libre (SugarCRM también vende una versión de su producto con más funciones y por licencia comercial).

El que estas aplicaciones estén relacionadas con las entidades comerciales también aborda una de las preocupaciones principales de las empresas TI convencionales: el soporte a las aplicaciones. A diferencia de los adoptadores tempranos, estas empresas prefieren recurrir a experiencia externa en lugar de hacerlo de forma interna. Debido a que las entidades comerciales ofrecen soporte pagado de sus aplicaciones de software libre, las empresas convencionales pueden depender en los desarrolladores de productos para que los ayuden con los problemas de las aplicaciones.

La verdad acerca de las tendencias del software libre

El software libre ya no es algo que utilicen únicamente las empresas grandes de TI que tienen tecnología sofisticada. Ahora, también las empresas convencionales están aprovechando el software libre que les ofrece costos más bajos y flexibilidad de uso.

Actualmente, el software libre también ofrece toda una gama de oportunidades nuevas para estas empresas. A medida que el software libre va ascendiendo en la pila de software se va facilitando su implementación. Ya no es necesario improvisar con aplicaciones personalizadas, debido a que existen productos completos para los usuarios finales. Aún cuando su personal de TI no sea numeroso, podrá obtener buenos resultados con el software libre.

Si nunca antes ha pensado en usar software libre, este es un buen momento para empezar. Sus socios –y sus competidores– ya están implementándolo. ¿Por qué no hacerlo también?

Acerca del autor

Bernard Golden es presidente y director general de Navica, una firma de consultoría que ofrece estrategias, implementación y servicios de capacitación de software libre. Es autor de Succeeding with Open Source (Addison-Wesley, 2005), así como de Open Source Best Practices, que se publicará próximamente.

Se le puede contactar en bgolden@navicasoft.com.

 
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